De grootste vis in de zee is een ….. vrouwtje

Marloes Blom

23 September 2020 .

walvishaai grootste vis

Een walvishaai van zo'n 18 meter lang. Foto: NOAA via Unsplash

Om precies te zijn een vrouwelijke walvishaai. Dat blijkt nu voor het eerst uit onderzoek onder walvishaaien – een bedreigde diersoort. Mannetjes blijven steken bij zo’n 8 tot 9 meter, vrouwtjes worden maar liefst 14 meter lang. En dat is nog maar de gemiddelde lengte.

Videobeelden onder water

Een internationaal team van wetenschappers analyseerde de groeipatronen van 54 walvishaaien bij de Ningaloo-kust in het Westen van Australië. De dieren, 6 vrouwtjes en 48 mannetjes, werden zo’n 10 jaar lang gevolgd – inclusief foto- en videobeelden. Dankzij het unieke stippenpatroon op hun kolossale lijven konden de wetenschappers de verschillende dieren goed uit elkaar houden en individueel volgen. Het hielp ook dat deze oceaanreuzen nogal honkvast zijn qua lievelingsplekje in het water. Al deze gegevens combineerden de onderzoekers met wat al bekend was over walvishaaien in gevangenschap.

walvishaai

Een walvishaai heeft een uniek stippenpatroon op zijn grote lijf. Foto: Unsplash

Mannetjes worden ingehaald door vrouwtjes

De groeipatronen van mannetjes verschilden behoorlijk van die van vrouwtjes, zo bleek. Tijdens hun eerste 10 levensjaren groeiden de mannetjeshaaien sneller, maar langzaamaan stagneerde dat. Vrouwtjes groeiden weliswaar langzamer, maar groeiden wel gestaag door. Jaarlijks met zo’n 20-30 centimeter, tot ze geslachtsrijp zijn. Uiteindelijk bleken mannetjes gemiddeld zo’n 8,5 tot 9 meter lang te worden, en vrouwtjes gemiddeld zo’n 14,5 meter. Daarbij benadrukken de wetenschappers dat het gaat om de gemiddelde lengte – er zijn dus individuen die langer worden.

Opgehelderde walvishaai-mysteries

Het sekseverschil in grootte verklaart mogelijk ook andere verschillen in het gedrag van deze dieren, aldus de wetenschappers. Dat jonge mannetjes vaak samen optrekken in ondiepe kustwateren, bijvoorbeeld. Daar bevindt zich het meeste plankton dat ze zonder veel inspanning kunnen eten, zodat ze in hun jonge jaren rap kunnen groeien.  En de kolossale grootte van een vrouwtjes haaienlijf stelt haar in staat een indrukwekkende hoeveelheid kroost te dragen – wel honderden baby haaitjes.

walvishaai eet plankton

Een walvishaai eet o.a. plankton. Foto: Unsplash

Meer lezen

BEELD HEADER: NOAA / UNSPLASH

...

Natuurfotowedstrijd 2024: Stem op jouw favoriete foto

...


Schrijf je nu in voor de nieuwsbrief

Ontvang elke week het laatste natuurnieuws van Roots!


Meer Dieren